Окаменелости «рыбной ящерицы», найденные в швейцарских Альпах, принадлежали одним из самых крупных существ, которые когда-либо жили.


Согласно новому исследованию, окаменелости принадлежат трем ихтиозаврам, которые, возможно, были одними из самых крупных животных, когда-либо живших на Земле. Древние существа могли достигать 80 тонн и 65 футов (20 метров) в длину, соперничая с современными кашалотами.

Эти «рыбоящерицы» впервые появились в океане около 250 миллионов лет назад, немного напоминая дельфинов с удлиненным телом и маленькой головой. Они появились после того, как пермское массовое вымирание уничтожило более 95% морских видов. Но 200 миллионов лет назад гигантские ихтиозавры вымерли, и до 90 миллионов лет назад жили только более мелкие, более похожие на дельфинов.

Исследование с подробным описанием открытия опубликовано в четверг в Journal of Vertebrate Paleontology.

Так как же останки массивных морских существ, в том числе один из них длиннее дорожки для боулинга, оказались на высоте 9 186 футов (2800 метров)?

Около 200 миллионов лет назад эти слои породы были дном широкой лагуны.

«Мы думаем, что большие ихтиозавры следовали за косяками рыб в лагуну. Окаменелости также могут быть получены от бродячих животных, которые погибли там», — сказал соавтор исследования Хайнц Фуррер, бывший куратор Палеонтологического института и музея Цюрихского университета.

Но складчатость Альп, начавшаяся 95 миллионов лет назад, когда африканская тектоническая плита начала прижиматься к европейской тектонической плите, образовала груды слоев горных пород около 30-40 миллионов лет назад. Окаменелости были «тектонически деформированы», раздавлены движениями тектонических плит, которые вытолкнули их в скальное образование на вершине горы.

«Вы должны быть чем-то вроде горного козла, чтобы получить доступ к соответствующим кроватям», — сказал в своем заявлении ведущий автор исследования П. Мартин Сандер, профессор палеонтологии позвоночных в Боннском университете в Германии. «У них есть досадное свойство: они не встречаются ниже примерно 8000 футов (2438,4 метра), намного выше линии деревьев».

Хотя эти существа когда-то правили морями, окаменелости редки, что создало большую загадку для палеонтологов. Но останки этих ихтиозавров пролили новый свет на этих загадочных вымерших существ.

Один огромный зуб

Окаменелости принадлежали трем разным ихтиозаврам. Один был около 65 футов (20 метров) в длину, а другой — 49 футов (15 метров). Но самой захватывающей находкой, связанной с этими окаменелостями, является самый большой из когда-либо найденных зубов ихтиозавра.

«Это огромно по меркам ихтиозавров: его корень был 60 миллиметров в диаметре — самый большой образец, который все еще находится в полном черепе на сегодняшний день, был 20 миллиметров и произошел от ихтиозавра, длина которого составляла почти 18 метров (59 футов)», — сказал Сандер.

Ученые знают, что у более мелких ихтиозавров были зубы, но большинство гигантских были беззубыми, и предполагалось, что они питались головоногими моллюсками, такими как кальмары, путем всасывания.

Гигантские ихтиозавры с зубами, вероятно, были похожи на современных кашалотов и косаток, использующих свои зубы для захвата добычи, такой как гигантский кальмар.

Но зуб представляет собой проблему, потому что у него сломана коронка. Хотя исследователи знают, что это был зуб ихтиозавра из-за уникальных особенностей, таких как загибание дентина в корне зуба, они не могут быть уверены, что размер зуба отражает размер животного.

Это самый толстый зуб ихтиозавра, найденный до сих пор.

«Трудно сказать, принадлежит ли зуб крупному ихтиозавру с гигантскими зубами или гигантскому ихтиозавру с зубами среднего размера», — сказал Сандер.

Это связано с тем, что, по мнению исследователей, быть гигантом и быть хищником (с зубами) не совпадают — вот почему синий кит, который весит 150 тонн и может достигать 98 футов (30 метров) в длину, не имеет любые зубы. Вместо этого он отфильтровывает из воды крошечных существ.

Между тем, кашалоты, которые весят 50 тонн и достигают 65 футов (20 метров) в длину, являются охотниками.

«Поэтому морские хищники, вероятно, не могут стать намного больше кашалота», — сказал Сандер.

Великаны в горах

Окаменелости были впервые обнаружены во время геологического картирования Альп между 1976 и 1990 годами. Фуррер был частью первоначальной группы, которая извлекала окаменелости из горных пород, известных как формация Кёссен, и помнит, как держал окаменелости в руке, когда был докторантом в Цюрихский университет.

Соавтор исследования Хайнц Фуррер изображен с самым большим позвонком ихтиозавра.

Со временем окаменелости были в значительной степени забыты.

«Однако в последнее время появилось больше останков гигантских ихтиозавров», — сказал Фуррер. «Поэтому нам показалось целесообразным еще раз более подробно проанализировать швейцарские находки».

Окаменелости ихтиозавров были найдены по всему миру, но останки гигантских видов были сосредоточены в Северной Америке. Обнаружение этих экземпляров в современной Швейцарии расширяет их ареал.

Открытие окаменелостей динозавра может быть самым старым из когда-либо найденных стегозавров

Предыдущие данные предполагали, что некоторые из них могут достигать размеров голубых китов, самых крупных животных в мире.

«В Неваде мы видим зарождение настоящих гигантов, а в Альпах — конец», — сказал Сандер. «Только дельфины среднего и крупного размера и косатоподобные формы выжили в юрский период (период)», между 145 и 201 миллионом лет назад.

Сандер задается вопросом, есть ли еще «гигантские морские существа, спрятанные под ледниками». Но эти окаменелости помогают заполнить пробел в знаниях о гигантских морских ящерицах.

«Это большое затруднение для палеонтологии, что мы так мало знаем об этих гигантских ихтиозаврах, несмотря на необычайный размер их окаменелостей», — сказал Сандер. «Мы надеемся справиться с этой задачей и вскоре найти новые и лучшие окаменелости».